Desperdicio comida, Food System, Food Waste, Sistema producción alimentario

Albert Vilariño Alonso
Specialist in Corporate Social Responsibility (CSR), Reputation and Corporate Communication, Disabilities.
How can we calculate food waste?
August 3, 2016 • 5 Likes • 0 Comments

NOTE: This article was first published in spanish and can be found here. Ver abajo 

Goal 2 of the Sustainable Development Goals for 2030 proposes “to end hunger, achieving food security and improving nutrition and sustainable agriculture”.

Although the proportion of undernourished people decreased by almost half in the past decades and great progress in eradicating extreme hunger has been made, there is still an estimated 795 million people suffering from chronic malnutrition in 2014, mainly on the African continent.

Meanwhile, in the developed countries, we can not just say that there is no extreme hunger but food is wasted in the whole chain from harvest to the final consumer itself, which means that globally food by value of 750 billion dollars is lost or wasted every year.

That food is wasted or lost in the different processes of the value chain such as production, handling and storage, processing, distribution and sale, and finally consumption. But, as we can see in the chart below, the percentage of lost food in each of these stages are not the same throughout the planet but varies very significantly according to geographical location.

Source: “What’s Food Loss and Waste Got to Do with Sustainable Development? A Lot, Actually” from Brian Lipinski.

While we might say that in more developed continents food is lost in the hands of the consumer, in less developed ones it is lost in production processes, handling and storage. This is because in less developed countries the techniques in these processes are not efficient, while in the developed countries consumers are those who waste food for other reasons such as their appearance, because it is discarded when food has passed an “expiration” date even if it is perfectly consumable in complete safety for health, because is cooked but not consumed in its entirety, or simply because it is acquired but ultimately not consumed.

In Laura Martin’s article “Wasting Grocery simple because aesthetics!” we can see more information about waste in those last parts of the value chain.

Ultimately, I think we can say that basically in the first world food is wasted because we have an easy access to it, and because its low cost, leading the consumer to believe that “it is not so bad” the fact of wasting food, while less developed countries would like to enjoy the same food (maybe not in kind but in quantity and quality) that their inefficient production methods, handling and storage do not allow them to consume.

Anyway, the fact that in developed countries between 17% and 23% of food is lost in the production process indicates that there is still enough room for improvement in these processes.

Impact on natural resources.

Returning to a global vision, according to the report “Food wastage footprint. Impacts on natural resources” of the United Nations Organization for Food and Agriculture (FAO), global food loss and waste represents about 3.3 gigatons of emissions of greenhouse gases, and is calculated that if this food was “one country”, it would be the third largest emitter of greenhouse gases in the world, surpassed only by China and the United States. With regard to the blue water footprint (ie, consumption of surface and groundwater resources) of food waste it is about 250 km3, equivalent to three times the volume of Lake Geneva. Finally, food produced but not consumed would occupy nearly 1.4 million hectares of land, which accounts for about 30% of the agricultural area in the world.

As we can see, such waste has a tremendous impact on the current and future sustainability of the planet, and the survival of millions of human beings.

The first protocol for calculating the waste and loss of food.

Regardless of the efforts of countries to minimize this nonsense, very interesting ideas are proposed from the World Resources Institute (WRI). WRI is a non profit organization that is dedicated to making global research in more than 50 countries, with over 450 experts and staff working to turn great ideas into action to preserve natural resources and sustainable economic opportunities and human welfare. His work focuses on six critical issues at the intersection of environment and development: climate, energy, food, forests, water and cities and transportation.

The WRI has promoted the “Food Loss & Waste (FLW) Protocol”. This protocol has been presented at the summit of the Global Green Growth Forum (3GF) this past june in Copenhagen and represents the first global standard for measuring food loss and waste.

The purpose of this standard is to “facilitate the quantification of lost and wasted food (what to measure and how to measure) and improve consistency and transparency of reported data. The standard allows consistent quantification of baseline and monitoring progress towards Goal 12.32 of Sustainable Development Goals of the United Nations development and other objectives”.

Version 1.0 of this protocol is divided into three parts. Part I includes an overview of the purpose and destination of the FLW standard, a definition of terms and applications, potential targets quantization, steps to guide the preparation of an audit, a summary of the requirements of the standard and underlying principles of accounting and reporting. Parts II and III provide more details about the requirements of the standard and guidance on implementation. In addition, the 153-page document has its appendices, glossary of terms, etc.

This standard is voluntary and is designed for organizations of all types and sizes, in all economic sectors, and in any country. It features a modular approach that allows flexibility to entities that use it. For example, an entity may choose whether quantifies both food and non-edible parts attached and removed from the food supply chain, if only quantifies food, or only inedible parts associated.

Regarding the application of the standard components of the food supply chain, we can see in the table below that the protocol includes food and non-edible parts associated and drinks, leaving out foods that are transferred from one part the food supply chain to another but are still used for human consumption, packaging, and food lost previously to be harvested (or sacrificed if that is the case).

Before developing a FLW inventory in accordance with this standard, entities must clearly express why they want to quantify the loss and food waste, because the reason or purpose for such quantification influences the scope of the inventory and the degree of precision required. Examples of reasons why an organization may want to implement the protocol are food security, reduced economic losses and environmental sustainability.

The protocol is organized according to the steps that an entity must follow in the development and reporting of an inventory of lost and wasted food. As shown in the following figure, those steps are: define the objectives, review the principles of reporting and accounting, establish the scope, decide how to quantify the loss and food waste, gather and analyze data, calculate inventory results, assess uncertainty, perform a review, perform inventory report, and finally setting new goals and control over time.

The principles on which the protocol is based to make accounting and reporting are similar to other standards, and they are relevance, completeness, consistency, transparency and accuracy.

The definition of the scope of the inventory is crucial because it has to align with the objective or objectives that underlie the decision to quantify that the entity has taken. The scope has to contemplate the time period over which the inventory results are reported, the materials included in the inventory (food only, only inedible parts, or both), where will the food go when it is removed from the food supply chain, and the boundary (food category, stage of life cycle, geographic, organization) on which it is quantified. We can see the breakdown of scope in the following graph.

Beyond this point, the standard delves into the different methods to quantify the loss and waste of food, and how to collect, calculate and analyze data, how to identify the causes of such losses and waste, how to revise and assure inventory, how to perform an inventory report, and finally how to set future goals and monitor them.

Certainly, I think that we have a tool of great potential and hopefully with its future development (do not forget that we can say that it has just left “beta versión”) it will become a recognized standard and used the same way as those used to measure the water or carbon footprint.

The planet and humanity can not afford to waste any of its resources, let’s use the tools we have at hand and also develop all that are necessary to contribute to the sustainable use of those resources.
Written by

Albert Vilariño Alonso
Specialist in Corporate Social Responsibility (CSR), Reputation and Corporate Communication, Disabilities.

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¿Cómo podemos calcular el despilfarro de alimentos?


El objetivo nº 2 de losObjetivos del Desarrollo Sostenible para el 2030propone “poner fin al hambre, lograr la seguridad alimentaria y la mejora de la nutrición y promover la agricultura sostenible”.

Aunque la proporción de personas desnutridas disminuyó casi a la mitad en las últimas décadas y se ha avanzado muchísimo en la erradicación del hambre extrema todavía se estima que 795 millones de personas sufrían de desnutrición crónica en 2014, principalmente en el continente africano.

Mientras, en los países desarrollados no sólo podemos decir que no existe hambre extrema sino que se despilfarran alimentos en toda la cadena que va desde su cosecha hasta el propio consumidor final, lo cual supone a nivel mundial que se pierda o desperdicie cada año comida por valor de 750 mil millones de dólares.

Esa comida se desaprovecha o se pierde en los diferentes procesos de la cadena de valor como son la producción, manipulación y almacenamiento, procesado, distribución y venta, y finalmente en el consumo. Pero, como podemos ver en el siguiente gráfico, los porcentajes de comida perdida en cada una de esas etapas no son iguales en todo el planeta sino que varían muy significativamente según la situación geográfica.


Fuente: “What’s Food Loss and Waste Got to Do with Sustainable Development? A Lot, Actually” de Brian Lipinski.

Mientras que en los que podríamos denominar como continentes más desarrollados se pierde comida en manos del consumidor, en los menos desarrollados se pierde en los procesos de producción, manejo y almacenamiento. Esto es así porque en los países menos desarrollados las técnicas en esos procesos no son eficientes, mientras que en los países desarrollados son los consumidores los que malgastan la comida por otras razones como por ejemplo su apariencia, porque se desechan cuando han pasado una fecha de “caducidad” aunque sean perfectamente consumibles con total seguridad para la salud, porque se cocinan pero no se consumen en su totalidad, o simplemente porque se adquieren pero finalmente no se consumen.

En el artículo “Desperdiciar alimentos ¡por simple estética!” de Laura Martín podemos ver más información sobre el desperdicio en esas últimas partes de la cadena de valor.

En definitiva, creo que podemos decir que en el fondo en el primer mundo se despilfarran alimentos porque tenemos un fácil acceso a ellos y por su bajo coste, lo cual lleva al consumidor a pensar que “no es para tanto” el hecho de desperdiciar comida, mientras en los países menos desarrollados ya quisieran poder disfrutar de esos mismos alimentos (no quizá en tipo pero sí en cantidad y calidad) que sus ineficientes métodos de producción, manipulación y almacenaje no les permiten consumir.

De todas maneras, que en países desarrollados se pierda entre un 17% y un 23% en el proceso de producción indica quequeda aún bastante que mejorar en esos procesos.


Impacto en los recursos naturales.

Volviendo a una visión global, según el informe “Huella del desperdicio de alimentos. Impactos sobre los recursos naturales” de la Organización de las Naciones Unidas para la Agricultura y la Alimentación (FAO), a nivel mundial la pérdida de alimentos y residuos representa alrededor de 3,3 gigatoneladas de emisiones de gases de efecto invernadero, y se calcula que si esos alimentos fueran “un país”, este sería el tercer mayor emisor de gases de efecto invernadero del mundo, superado sólo por China y los Estados Unidos. Por lo que respecta a la huella hídrica azul (es decir, el consumo de recursos superficiales y subterráneos) del desperdicio de alimentos es de unos 250 km3, lo que equivale a tres veces el volumen del lago de Ginebra. Por último, los alimentos producidos pero no consumidos ocuparían casi 1,4 millones de hectáreas de tierra, lo cual representa cerca del 30% de la superficie agrícola del mundo.

Como podemos observar, semejante desperdicio tiene un impacto tremendo en la sostenibilidad actual y futura del planeta, y en la supervivencia de millones de seres humanos.


El primer protocolo para el cálculo del despilfarro y la pérdida de alimentos.

Independientemente de los esfuerzos de los países para minimizar este despropósito, desde el World Resources Institute (WRI) se proponen ideas muy interesantes. El WRI es una entidad sin ánimo de lucro que se dedica a hacer investigación global en más de 50 países, con más de 450 expertos y personal que trabajan para convertir grandes ideas en acciones para preservar los recursos naturales y la sostenibilidad de las oportunidades económicas y el bienestar humano. Su trabajo se centra en seis temas críticos en la intersección de medio ambiente y desarrollo: el clima, la energía, los alimentos, los bosques, el agua y las ciudades y el transporte.

Desde el WRI se ha impulsado el “Protocolo de alimentos perdidos y desperdiciados” (Food Loss & Waste (FLW) Protocol). Este protocolo ha sido presentado en la cumbre delGlobal Green Growth Forum (3GF) a comienzos de este mes en Copenhague y representa el primer estándar global para medir la pérdida y desperdicio de alimentos.

El propósito de este estándar es “facilitar la cuantificación de los alimentos perdidos y desperdiciados (qué medir y cómo medirlo) y mejorar la coherencia y la transparencia de los datos notificados. La norma permite la cuantificación consistente de las bases de referencia y del seguimiento del progreso para la consecución del Objetivo 12.32 de los Objetivos de Desarrollo Sostenible de las Naciones Unidas de desarrollo, así como otros objetivos”.

La versión 1.0 de este protocolo está dividido en tres partes. La parte I incluye una visión general de la finalidad y el destino del estándar FLW, una definición de términos y aplicaciones, los posibles objetivos de cuantificación, los pasos para orientar la preparación de un auditoría, un resumen de los requisitos de la norma y los principios subyacentes de contabilidad y presentación de informes. Las partes II y III proporcionan más detalles acerca de los requisitos de la norma y orientación sobre su implementación. Además, el documento de 153 páginas también tiene sus correspondientes apéndices, glosario de términos, etc.

Este estándar es voluntario y está diseñado paraentidades de todo tipo y tamaño, en todos los sectores económicos, y en cualquier país. Presenta un enfoque modular que permite flexibilidad a las entidades que lo usen. Por ejemplo, una entidad puede elegir si cuantifica tanto la comida como las partes no comestibles asociadas y retiradas de la cadena de suministro de alimentos, si cuantifica sólo el alimento, o sólo las partes no comestibles asociadas.

En cuanto a la aplicación del estándar a los componentes de la cadena de suministro alimentaria, podemos ver en el cuadro siguiente que el protocolo contempla la comida y sus partes no comestibles asociadas y también las bebidas, dejando fuera los alimentos que se transfieren de una parte de la cadena de suministro de alimentos a otra aunque todavía se utilicen para el consumo humano, el packaging, y la comida perdida previamente a que sea cosechada (o sacrificada en su caso).


Antes de desarrollar un inventario FLW en conformidad con este estándar, la entidad debe expresar claramente por qué quiere cuantificar la pérdida y desperdicio alimentario, ya que la razón u objetivo para la esa cuantificación influencia el alcance del inventario y el grado de precisión necesario. Como ejemplos de razones por las que una entidad puede querer aplicar el protocolo están la seguridad alimentaria, la reducción de pérdidas económicas y la sostenibilidad medioambiental.

El estándar está organizado de acuerdo a los pasos que debe seguir una entidad en el desarrollo y presentación de informes de un inventario de comida perdida y desperdiciada y que como se ve en la siguiente figura son: definir los objetivos, revisar los principios de reporte y contabilidad, establecer el alcance, decidir cómo cuantificar la pérdida y desperdicio de comida, recopilar y analizar los datos, calcular los resultados del inventario, evaluar la incertidumbre, realizar una revisión, realizar el informe de inventario, y finalmente establecer nuevos objetivos y controlar en el tiempo.


Los principios que en los que se basa el estándar para la hacer la contabilidad y el reporte nos suenan ya a otros estándares, y son relevancia, exhaustividad, consistencia, transparencia y exactitud.

La definición del alcance del inventario es crucialporque ha de alinearse con el objetivo u objetivos que subyacen en la decisión de cuantificar que ha tomado la entidad. El alcance ha de contemplar el período de tiempo sobre el cual se reportan los resultados del inventario, los materiales que se incluyen en el inventario (alimentos sólo, sólo las partes no comestibles, o ambos), dónde va la comida cuando se retira de la cadena de suministro de alimentos, y el ámbito sobre el que se cuantifica (categoría de alimentos, etapa del ciclo de vida, geográfico, organización). Podemos ver ese desglose de alcances en el siguiente gráfico.


Más allá de este punto, el estándar se adentra en los diferentes métodos para cuantificar la pérdida y desperdicio de comida, y en cómo recoger, calcular y analizar los datos, cómo identificar las causas de esas pérdidas y desperdicios, cómo efectuar la revisión y aseguramiento del inventario, cómo realizar el reporte del inventario, y finalmente cómo establecer los objetivos futuros y el seguimiento de los mismos.

Creo que sin duda nos encontramos ante unaherramienta de mucho potencial y espero que con su desarrollo futuro (no olvidemos que se puede decir que acaba de dejar lo que en informática se llamaría “versión beta”) se convierta en un estándar reconocido y usado como los que por ejemplo se usan para medir la huella hídrica o de carbono.

El planeta y la humanidad no pueden permitirse el despilfarro de ninguno de sus recursos, usemos aquellas herramientas que tengamos a mano y desarrollemos todas las que sean necesarias para contribuir al uso sostenible esos recursos.


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